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Wenn es Sommer wird auf dem Pluto

Der Pluto ist in den vergangenen Jahren immer röter geworden. Das zeigt sich auf Fotos, die das Weltraumteleskop "Hubble" zur Erde gefunkt hat. Die Schlussfolgerung: Auf dem Zwergplaneten beginnt der Sommer. Mit hohen Temperaturen ist allerdings nicht zu rechnen.

Die bislang detailreichsten Bilder des Pluto zeigen, dass auf dem Zwergplaneten am Rande unseres Sonnensystems Jahreszeiten existieren. Seit 1994ist Plutos Norden demnach heller geworden, sein Globus insgesamt erscheint deutlich röter, wie die US-Raumfahrtbehörde Nasa berichtet. Grund sei vermutlich der Anbruch einer neuen Jahreszeit im 248 Erdenjahre langen Plutojahr. Im Norden des Zwergplaneten wird jetzt Sommer. Möglicherweise taue dort das Stickstoff-Eis und friere in den kälteren Plutoregionen wieder.

Die "Hubble"-Bilder zeigen helle, rötliche und dunkle Regionen auf dem fernen Eiszwerg, der 2006 vom Planeten zum Zwergplaneten degradiert worden war. Die Bilder seien so detailliert, als könne man aus mehr als 60 Kilometern Entfernung das Muster auf einem Fußball erkennen, erläutert die Nasa. Sie wurden mit einer speziellen Technik aus mehreren "Hubble"-Aufnahmen aus den Jahren 2002 und 2003 errechnet. "Das hat vier Jahre gedauert und 20 Computer kontinuierlich und gleichzeitig beschäftigt", berichtet Forschungsleiter Marc Buie vom Soutwest Research Institute in Boulder (US-Staat Colorado). Das Resultat zeige nun mehr Details als die Einzelaufnahmen.

Die Arbeit belege, dass Pluto nicht nur eine einfache Eis- und Felskugel sei, sondern eine dynamische Welt mit saisonalen Veränderungen der Atmosphäre. Die Gesamtfärbung sei vermutlich der Zersetzung von Methan durch ultraviolette Sonnenstrahlung geschuldet, was einen sirupfarbigen, kohlenstoffreichen Rest zurücklasse. Auf besonderes Interesse stößt ein unerwartet heller Fleck, der ungewöhnlich reich an gefrorenem Kohlenmonoxid ist. "Alle sind überrascht von diesem Befund", berichtete Buie. 2015 wird die Nasa-Sonde "New Horizons" diese Region genauer untersuchen. Bis dahin bleiben die jetzt veröffentlichten Bilder die besten vom Pluto. Sie sollen auch helfen, die beste Belichtungszeit für die "New Horizons"-Kamera zu bestimmen.

Pluto umkreist die Sonne auf einer ellipsenförmigen Bahn in eisiger Ferne von 4,4 bis 7,5 Milliarden Kilometern. Auf seiner Oberfläche ist es vermutlich minus 230 Grad Celsius kalt. Mit einem Durchmesser von 2320 Kilometern ist Pluto kleiner als der Erdenmond (3476 Kilometer Durchmesser). Mit Verabschiedung der ersten wissenschaftlichen Definition des Begriffs Planet durch die Internationale Astronomische Union (IAU) wurde der erst 1930 entdeckte Pluto im Jahr 2006 in die neu geschaffene Klasse der Zwergplaneten eingestuft.

DPA/DPA
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