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170 Millionen alte Knochen entdeckt: Urzeit-Schlangen hatten Stummelbeinchen

Die bisher ältesten fossilen Überreste von Schlangen haben Forscher in Europa und den USA entdeckt. Sie zeigen, dass die Reptilien schon vor 170 Millionen Jahren auf der Erde weit verbreitet waren.

Schlangen gab es schon vor rund 170 Millionen Jahren - damals hatten sie noch Beine

Schlangen gab es schon vor rund 170 Millionen Jahren - damals hatten sie noch Beine

Forscher haben die bisher ältesten fossilen Überreste von Schlangen entdeckt. Sie deuten daraufhin, dass Schlangen bereits vor 170 Millionen Jahren auf der Erde weit verbreitet waren, berichten die Wissenschaftler im Fachblatt "Nature Communications".

Es handelt sich offenbar um Bruchstücke des Kiefers sowie Wirbel von vier verschiedenen Schlangenarten. Dass es sich tatsächlich um Schlangen handelt, erkannten die Wissenschaftler unter anderem an den charakteristischen, nach hinten gebogenen Zähnen, die auch für heutige Vertreter dieser Reptilienart typisch sind.

Die Funde stammen von Schlangen, die vor etwa 167 bis 143 Millionen Jahren in Portugal, Großbritannien und den USA gelebt haben, schreiben die Forscher um Michael Caldwell von der kanadischen University of Alberta in Edmonton. Die Tiere besiedelten wohl sehr unterschiedliche Lebensräume wie Sümpfe, Teiche oder Flüsse.

Längere Körper, kürzere Beine

Im mittleren Jura, als diese Schlangen lebten, hatten sich auch viele andere Schuppenkriechtiere - etwa Schleichen oder verschiedene Familien von Echsen - bereits in etliche Arten aufgespalten, die unterschiedliche Lebensräume eroberten. Die Forscher vermuten, dass bei den Schlangen die Entwicklung des typischen Schädels der zentrale Schritt in der Evolution war. Erst später seien dann vermutlich die Gliedmaßen zurückgebildet worden der Körper habe sich gestreckt. Die ersten Schlangen hätten mithin vermutlich über einen eher kurzen Körper mit vier Beinen verfügt.

Die zuvor bekannten ältesten fossilen Überreste von Schlangen stammen aus Sedimentschichten, die auf ein Alter von etwa 100 Millionen Jahren datiert wurden. Die Tiere seien damals bereits sehr vielfältig in ihrer Gestalt gewesen. Das weise darauf hin, dass Schlangen schon viel früher entstanden seien und sich in Anpassung an unterschiedliche Umweltbedingungen in mehrere Arten aufgefächert hätten, so das Team.

DPA/ljk / DPA
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