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Klein und bissig: Mini-T.rex in China entdeckt

Wissenschaftler haben in China Skelette einer neuen Dino-Art gefunden: Raptorex lebte vor rund 125 Millionen Jahren und besaß bereits die typischen Merkmale des Tyrannosaurus rex- dabei war er gerade einmal so schwer wie ein Mensch.

Forscher haben im Nordosten Chinas das Skelett einer bisher unbekannten Saurierart entdeckt. Mit seinen kräftigen Kiefern und den Stummelärmchen sieht Raptorex kriegsteini aus wie ein Tyrannosaurus rex in Miniaturausgabe: Er wog jedoch nur ein Hundertstel des riesigen Fleischfressers. Die beiden gehören zur selben Familie und teilen einige charakteristische Merkmale wie den riesigen Schädel mit vergrößerter Kiefermuskulatur. Der Fund belegt, dass die Familie der Tyrannosauridae zunächst aus kleinen Tieren bestand, die aber schon damals die wichtigsten Merkmale besaßen, um als gefährliche Räuber Jagd auf andere Tiere zu machen, wie Paul Sereno von der Universität von Chicago und seine Kollegen im Fachjournal "Science" schreiben.

Der Raptorex lebte während der unteren Kreidezeit vor gut 125 Millionen Jahren. Das war rund 60 Millionen Jahre bevor sein größerer Verwandter, der Tyrannosaurus rex, die Bildfläche betrat. Aber schon der Raptorex besaß den für den T. rex typischen Körperbau mit speziellen Proportionen: kleine Vorderextremitäten mit nur zwei vollständig ausgebildeten Fingern und zeigerähnliche Füße. Auch bei den 'inneren Werten' gab es viele Übereinstimmungen: Wie sein riesiger Nachfahre sei der Riechkolben (Bulbus olfactorius) bei Raptorex vergrößert, was auf einen hoch entwickelten Geruchssinn hinweise, erläutern die Forscher. Die Kiefermuskulatur sei ähnlich strukturiert, Zahl und Anordnung der Zähne glichen sich.

Raptorex hatte ein feines Näschen

Die typischen Merkmale der Tyrannosauriden seien demnach nicht mit zunehmender Größe nach und nach entstanden, sondern schon bei den kleinen Vorfahren Millionen Jahre zuvor dagewesen und schlichtweg "mitgewachsen". Forscher hatten zuvor gemutmaßt, dass die Entwicklung sich anders vollzogen hätte. Kleine Saurier wären zunächst größer geworden, bevor sie die Merkmale wie kurze Arme und den Riesenschädel und -kiefer ausgebildet hätten. Die Forscher vermuten, dass das Skelett einem komplett oder zumindest fast ausgewachsenen Tier gehörte. Sie schätzen sein Alter auf fünf bis sechs Jahre. Ausgewachsen maß der Raptorex maximal drei Meter, schreiben die Forscher.

Die Entstehung des T. rex habe sich in drei Stadien vollzogen, schreiben die Wissenschaftler. Zunächst waren seine Vorfahren noch Allesfresser und spezialisierten sich erst allmählich auf Fleisch. Gleichzeitig wurde die Kiefermuskulatur stärker und es bildeten sich Schneidezähne aus. Im nächsten Stadium, in dem sich auch der Raptorex befand, vergrößerte sich dann der gesamte Schädel in charakteristischer Weise und die vorderen Extremitäten entwickelten sich zurück. Erst in einem letzten Schritt wurden die Saurier schließlich wesentlich größer. Einige der Merkmale des T. rex, wie zum Beispiel die knochigen Wangen um die Augen, seien tatsächlich auf den Wachstumsschub zurückzuführen, aber die meisten Körpermerkmale seien schon vorher entstanden, schließen die Forscher.

DPA/DDP / DPA