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Epidemie in Westafrika: Forscher entdecken Veränderungen im Ebola-Erbgut

Forscher haben dem Ebola-Virus ins Erbgut geschaut: Es unterscheidet sich deutlich von Erregern früherer Ausbrüche. Die neuen Erkenntnisse könnten bei der Suche nach Impfstoffen und Therapien helfen.

Forscher haben das Erbgut von 99 Ebola-Viren der derzeitigen Epidemie entziffert.

Forscher haben das Erbgut von 99 Ebola-Viren der derzeitigen Epidemie entziffert.

Ein internationales Team hat das Erbgut von 99 Ebola-Viren der derzeitigen Epidemie entziffert. Die in Westafrika grassierende Variante unterscheide sich an mehr als 300 Stellen von den Erregern früherer Ausbrüche, berichten die Forscher im Fachjournal "Science". Zudem fanden sie über 50 Mutationen, also Veränderungen im Erbgut, die während der Epidemie auftraten.

"Unsere Daten können nicht zeigen, ob die Unterschiede mit der Schwere des Ausbruchs zusammenhängen", schreiben die Wissenschaftler um Pardis Sabetivon der Harvard University in Cambridge. Es sei auch nicht daraus abzulesen, ob der Erreger-Typ gefährlicher ist als frühere Varianten. Allerdings könnten die Erkenntnisse bei der Entwicklung schnellerer Diagnosetests sowie von Impfstoffen und Therapien helfen.

Die untersuchten Erreger stammen aus Blutproben von 78 Patienten, die von Ende Mai bis Mitte Juni in Sierra Leone registriert wurden. Dabei fanden die Forscher insgesamt 341 Mutationen im Vergleich zu Erregern früherer Ausbrüche und 55 Mutationen, die während der Epidemie in Westafrika auftraten. Manche davon haben direkte Auswirkungen auf bestimmte Virus-Eiweiße und könnten damit Ziel von Therapien sein.

Erster Patient steckte sich bei Tier an

"Es ist das erste Mal, dass die Veränderungen von Ebola-Viren während eines Ausbruchs untersucht wurden. Man sieht, wie sich der Erreger dabei entwickelt hat", sagt Bernhard Fleischer, stellvertretender Vorsitzender des Bernhard-Nocht-Instituts für Tropenmedizin (BNITM) in Hamburg. "Die Mutationsrate ist doppelt so hoch wie in der Natur. Möglicherweise führt das Immunsystem der Menschen dazu, dass sich mutierte Viren durchsetzen, die sich besser vermehren können."

Ob die Mutationen zu einem anderen Verhalten der Viren führen, ob diese etwa infektiöser oder gefährlicher werden, müsse noch untersucht werden. "Es wird sicher noch viele Monate dauern, bis man weiß, was diese Mutationen bedeuten", sagte Fleischer, der das Nationale Referenzzentrum für tropische Infektionserreger am BNITM leitet.

Ein Team am BNITM hatte bereits im April das Erbgut von drei Ebola-Viren von Patienten aus Guinea veröffentlicht, wo der aktuelle Ausbruch begann. Der erste Patient habe sich vermutlich bei einem Tier infiziert, berichten die Forscher. Danach seien die Erreger wohl nur noch von Mensch zu Mensch übertragen worden.

Der derzeitige Virenstamm hat sich den Forschern zufolge wahrscheinlich innerhalb des vergangenen Jahrzehnts aus einer im mittleren Afrika vorkommenden Version entwickelt. Von Guinea nach Sierra Leone sei er durch Teilnehmer einer Beerdigung gekommen, schreiben sie mit Verweis auf Studien des Gesundheitsministeriums von Sierra Leone.

Größter Ebola-Ausbruch aller Zeiten

Der derzeitige Ausbruch ist der bislang größte sowohl in Bezug auf die Patientenzahl als auch auf die räumliche Verbreitung. Er startete in Guinea, kam im März nach Liberia, im Mai nach Sierra Leone und im Juli nach Nigeria. Die Zahl der Patienten verdoppelte sich nach Angaben der Forscher binnen knapp 35 Tagen - sie stieg also exponentiell. Fünf der rund 60 an der Studie beteiligten Menschen starben an Ebola, bevor der Artikel veröffentlicht wurde.

DPA/ljk / DPA